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マウナ・ケアハワイ島

マウナケア

天体観測をするのに最適なマウナ・ケア

天体観測が趣味という人が憧れるマウナ・ケアは、3,776メートルの富士山を超えるハワイ最高峰の標高4,205メートルの山です。
最後に噴火したのが約4,500年前となる休火山で、活火山のキラウエア、マウナロア、フアラライなどと比較されがちなのも事実です。ただ、このマウナ・ケアは世界的にも比較的高い山として知られ、太平洋の海洋底にある裾野から測ると10,203メートルの高さを誇り、なんとエベレストを抜いて世界で最も高い山となります。
しかし、山全体の体積が非常に大きいマウナ・ケアはその重さによって海底が押しつぶされ、高さが年々減少している傾向にあります。

ハワイ語で白い山という意味を持つこの山は、冬季ともなると山頂付近が白い雪で覆われることもしばしば。また、マウナ・ケアの山頂は雪の女神ポリアフと多くの神々が住まう地として、ハワイの原住人の間で信仰されてきました。
このマウナ・ケアは、祈り、埋葬、子供の清めの場所として古来より親しまれていますが、宇宙が好きな世界中の人々の間で聖地としても人気を集めています。

13基の天文台が設置されている山頂

通常発生する雲の上に位置しているこのマウナ・ケアの山頂は、年間300日を越える日が快晴という高晴天率だけでなく、天体観測をする上で大変優れています。
そのため日本の国立天文台の「すばる」をはじめ、11カ国・13基の展望台が設置されています。


この山が天体を観測する上で優れている理由として、
①気の密度が薄く空気が澄んでいる。
②赤道に近い北緯20度にあたり、北半球・南半球の天体を観測が可能

という理由が挙げられます。
だたし、このマウナ・ケア山頂天文台は13基までと決められており、これ以上天文台を建設することはできません。この周辺はハワイ大学が管理を行い、マウナ・ケア科学保護区に指定されています。
また、マウナ・ケアの山頂は更新世の氷河期の間、巨大な氷帽で完全に覆われていたそうです。その山頂には過去30万年の間に4回の氷河期があったことを示す証拠が残されています。そして、山頂地域は固有種の昆虫、ウェキウ・バグの生息地としても知られています。
このウェキウ・バグは上昇気流によって山頂へと飛ばされて来た昆虫を食べていす。
マウナ・ケアの息を飲むほどに素晴らしい夕陽、また降り注ぐような満点の星空を見ることが出来るツアーも数多く企画されています。

オニズカ・ビジター・センター

マウナ・ケアのもうひとつの見どころに挙げられるのがオニズカ・ビジター・センターです。このオニズカ・ビジター・センターはマウナ・ケアへ向かう途中、標高2,800メートルの場所に位置します。1986年にスペースシャトル・チャレンジャー号の事故で、亡くなったオニズカ大佐の名前を記念してこの「オニズカ」という名前が付けられています。
4,000メートルを超えるマウナ・ケアの山頂へ行くには、高山病対策が必須です。登山者にはこのオニズカ・ビジター・センターで30分以上の時間を過ごし、体を慣らすことが義務付けられています。このオニズカ・ビジター・センターの館内には、宇宙に関する展示やオニズカ大佐の記念碑などがあるほか、売店が併設され休憩を取るには十分の場所といえます。また、入場は無料なので気軽に立ち寄ることが可能です。
ツアーではなく、マウナ・ケアを個人で訪れるなら18時~22時に星空観察会(※英語のみ)を開催しているのでぜひチェックしておきたいところです。ただし、日没から日の出までの間は、天体観測の妨げとなるため、ヘッドライトの点灯が禁止されているので要注意!
心配な人はオプショナルツアーがありますので、それらに申し込みをすることをおすすめします。外気温は年間を通して10度前後なので、防寒着も忘れずに用意しましょう。


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